文:Mark Gilbert

原油价格最近跌穿60美元,为五年来的首例,这表示汽油价格下跌,消费者的口袋里会有比较多钱,对吧?物价随之下跌,对大家都有好处,不是吗?许多国家都正尝试摆脱经济衰退,通胀率减低有何不好呢?

通货紧缩(deflation)是一种令人担心的情况,因为当消费者不愿消费,企业不愿投资时,经济增长就会受到影响。因此各国的中央银行都会极力避免通货紧缩发生。奥地利经济学派则反对中央银行操纵市场和资产价值,这个学派的学者认为应该让目前的趋势持续下去。究竟谁对谁错,明年可能就会有分晓。

放眼全球,欧元区看来最可能会在明年初面对通货紧缩的情况。欧元区11月的消费物价仅提高了0.3%,远不及欧洲中央银行设定的2%目标。另外,用以预测通胀变化的5年期通胀预期掉期也跌至新低。

欧元区的通胀远不及欧洲中央银行设定的目标

全球政府债券市场中也出现了通货紧缩可能发生的迹象。在美国国债市场中,本息分离债券(STRIPS)的规模增加至2,110亿美元,为自1999年以来的最高水平。如果通胀率提高,STRIPS就会迅速失去价值。而彭博社新闻的记者Susanne Walker在本周指出,STRIPS在今年带来了将近50%的回报。美国的债券持有人似乎完全不担心通胀问题,因为相关的曲线几乎呈水平线。

德国方面,买入政府债券的投资者其实都在为持有债券而付钱。这也显示他们不认为通货膨胀会影响他们能取得的回报。

德国的政府债券获益率为负数

一些国家其实已经面对通货紧缩的情况。截至11月,瑞典的消费物价已经连续四个月下跌,其中央银行因此决定一直到2016年下半年都把利率维持在0%。西班牙在过去五个月都出现通货紧缩,其消费物价在11月下跌了0.4%。

英国的经济复苏情况较佳,但其刚公布的通胀数据也下跌至过去十多年来的最低水平,其11月的消费物价仅提高1%。这使到其30年国债的获益率跌至新低。

英国30年国债的获益率创下新低

市场观察家和经济学者都针对通货紧缩提出过许多正、反两面的看法。伯南克(Ben Bernanke)在其2002年11月发表的演讲“通货紧缩:确保这件事不会在美国发生”为各国的中央银行提供了一套策略,自2008年以来,大家都照着这套策略来调控经济,防止全球经济掉链子。如果各国真的在2015年发生通货紧缩,我们应该就能判断通货紧缩究竟是应该极力避开的坏事,还是应该欣然接受的好事了。

(杨佳文译)

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