我们都知道,投资是为了赚钱、累积财富。但是,钱(money)到底是什么?了解钱的“本质”,可能会令你对“投资”这件事有完全不同的看法。

钱的三种功能

首先,我们先来谈谈钱的三个基本功能:

一、交易媒介(medium of exchange),人们可以用钱买卖货品和服务
二、计算单位(unit of account),用来计算各种货物和服务的价格
三、储值(store of value),人们可以把钱存起来,作为将来的购买力(purchasing power)

对投资者来说,钱的储值功能相当重要,我们把钱存起来,积累财富,目的就是确保自己将来有钱可花。

商品货币

从金融的发展史可得知,钱可分为两大类,即商品货币(commodity money)法定货币(fiat money)

当我们把一些本身具有价值的物品或资产当作钱来用时,它们就成为商品货币,比如黄金、白银等贵金属。为了方便交易,人们创造了与商品货币挂钩的代用货币(representative money),我们可以用这种货币在金融机构换到一定数量的贵金属。

黄金曾是商品货币

黄金曾是商品货币

当全世界还在用“金本位制度”(gold standard)的时候,我们用的钱就是代用货币。当时货币的价值取决于它可以换到的黄金数量。

法定货币

法定货币则是人们“凭空”创造出来的货币,法定货币没有内在价值(intrinsic value),不能拿到银行去换黄金或白银,人们接受和使用法定货币,原因是人们相信政府会信守承诺(promise),确保币值稳定,而不会滥印钞票,导致货币贬值及恶性通货膨胀(hyperinflation)

所以,法定货币的价值是建立在人们对政府的信心上。自从金本位制度崩溃后,世界各国使用的都是法定货币。

在法定货币时代,钱是凭空“印”出来的

在法定货币时代,钱是凭空“印”出来的

启示1:钱其实是债(debt)

英格兰银行(Bank of England)在2014年发布的一篇题为“现代经济中的钱”(Money in the modern economy: an introduction)的文章中指出,今时今日的“钱”分为三大类,即货币、银行存款(bank deposit)及中央银行的储备(central bank reserves),而它们实际上是一种借据(IOU),即私人界(消费者及企业)、商业银行(commercial bank)与中央银行之间的债务。

PaperPromises

我们如今使用的“钱”,大部份其实都是通过商业银行放贷而“创造”出来的。《经济学人》的专栏作家、《Paper Promises》一书的作者Philip Coggan就指出,在法定货币制度下,钱就是“我可以向另外一个人取回的款项(a claim on someone else)”。

以当今的时局来看,全世界的债务越来越多,许多国家都面对债务问题。如果人们不还债,或者还少了,或者货币贬值了,钱还是储值工具吗?

启示2:在法定货币制度下,必须有通胀

如前所述,在法定货币制度下,政府或中央银行必须确保币值稳定。

曾任职于多家金融机构的经济学家Detlev S. Schlichter就指出,对中央银行而言,“稳定”指的是使物价持续上涨(即有通货膨胀,不然通货紧缩的话人们会延后消费),所以中央银行必须持续把钱注入到经济中,或者鼓励银行增加可借贷的款项。

正因如此,我们必须玩“赶超通胀”的游戏,不然我们手头上的钱的购买力会受到侵蚀。

 

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